Una investigación sobre ranas que podría aportar a la conservación en los páramos de Ecuador

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    Título: Una investigación sobre ranas que podría aportar a la conservación en los páramos de Ecuador




    A la medianoche de una jornada en Julio de 2016, un equipo de investigadores se adentraba a los páramos de los Andes, en las tierras altas y húmedas que intersectan las provincias de Loja, Azuay y Zamora Chinchipe. Alejados ya del campamento, rasgando la oscuridad con sus linternas y sobrellevando las bajas temperaturas, el equipo despliega sus dispositivos y materiales de campo para el encuentro con una pequeñísima rana no descrita en las memorias de la clasificación de especies. Escenas como esta habrán de repetirse varias veces, hasta Febrero de 2018, antes de tener la información necesaria para clasificar a este pequeño anfibio; en otras palabras, para determinar su taxonomía.

    Por: José Miguel Samaniego - Universidad Técnica Particular de Loja / Abril, 2019

    La diversidad biológica en los páramos del Sur de Ecuador

    Ese complejo de páramos y lagos se encuentra a alturas de entre los 3000 y 3400 metros sobre el nivel del mar, entre Oña, Nabón, Saraguro y Yacuambi. Su importancia ecológica es indudable porque presenta una impresionante diversidad biológica. Es, por ejemplo, hábitat de animales como el tapir andino, el oso andino y el cóndor andino.

    Por otro lado, estos humedales son también de gran importancia científica. Debido a la disposición accidentada del complejo, poblaciones de una especie pueden quedar separadas por riscos o ríos, favoreciendo un aislamiento genético que, tras millones de años, deviene en el desarrollo de dos especies distintas. Esto es muy común en los Andes, y por tanto, se encuentran especies distintas pero que son muy cercanas genéticamente y geográficamente. Es por ello que Paul Székely, docente e investigador del Área Biológica, nos comentó con entusiasmo: “los Andes son como un laboratorio de la evolución de especies”.

    Humedales de Oña, Nabón, Saraguro y Yacuambi.

    Humedales de Oña, Nabón, Saraguro y Yacuambi. Alrededor de 100 lagos como los de la figura A se encuentran en los humedales; la figura B es una vista típica de los páramos en estas tierras; en la figura C se observan pastos y arbustos llamados ‘micro-hábitats’; un arroyo atraviesa los páramos en la figura C. Fuente: Székely P., et al. (2018)

    Amenazas a la ecología de los páramos

    A pesar de la importancia de los páramos, estas zonas desafortunadamente no cuentan con programas de conservación efectivos. Las amenazas a estos complejos son principalmente la construcción de infraestructura sin planeamiento adecuado (por ejemplo, carreteras), la ganadería (incendios controlados seguidos de pastoreo), y el mayor de todos, la minería. Las actividades mineras consisten en la extracción de suelo y roca de las capas superficiales del páramo y amenazan con causar daños irreversibles al ecosistema.

    Frente a esto, ¿qué puede hacerse desde la Universidad Técnica Particular de Loja? Cualquier acción ecológica para la conservación de especies parte de un reconocimiento y descripción de las especies en las zonas en cuestión. O sea, es preciso conocer qué fauna existe en esos sitios para promover decisiones informadas sobre cómo conservarla.

    Es por ello que investigadores de la UTPL y otros afiliados de investigación han pasado los últimos años estudiando la vida en estos humedales. En particular, Paul Székely, Juan Sebastián Eguiguren, Diana Székely, Leonardo Ordóñez, Diego Armijos, María Lorena Riofrío y Dan Cogălniceanu, descubrieron a la pequeña rana de la que hablábamos al principio de esta historia: la rana tiktik.

    La descripción de una nueva especie

    En Ecuador, particularmente en el Sur, la investigación de clasificación y descripción de especies ha quedado algo rezagada en las últimas décadas en comparación con otros lugares del mundo. Esto responde a la escaza investigación sistemática y a la gran variedad de especies.

    En respuesta a esta problemática, el equipo de investigación de la UTPL a menudo realiza visitas de campo para reconocer los animales que puedan encontrarse; si alguna especie no puede identificarse, se lleva un espécimen al Museo de Zoología de la Universidad. Si al realizar un análisis de la constitución (morfología) del animal se identifica como una especie no descrita, se puede iniciar una investigación para clasificar y compartir con la comunidad científica esa nueva especie. Normalmente, este proceso también requiere de un estudio molecular para comprobación genética de la nueva especie y de varias nuevas visitas de campo para obtener información sobre el comportamiento y las posibles variaciones de la especie.

    En este contexto es que se describió a la rana tiktik. Estas ranitas deben su nombre al sonido particular que emiten, tik-tik, como si se tratara del constante repicar de un reloj o de los golpes mono-tono de un metrónomo. Es un anfibio muy pequeño: ¡varía de entre 1.6 a 2 centímetros de largo y pesa tan solo alrededor de 0.4 gramos! Además es una población muy colorida que varía entre tonos de gris, verde, naranja o café grisáceo.

    El particular canto de la rana tiktik lo emiten principalmente los machos para designar su territorio y para atraer hembras para la reproducción. Lo que destaca de esta especie es su incansable capacidad de cantar durante horas pese a su tamaño y al gran gasto de energía que supone su incesante llamado.

    La rana tiktik y su particular canto.

    La rana tiktik y su particular canto. Fuente: Székely P., et al. (2018).

    El grupo en el que se ha clasificado la rana tiktik (Pristimantis Orestes) es endémico de Ecuador, Perú y Colombia. La importancia taxonómica del género Pristimantis yace en que posee la mayor cantidad de especies descritas entre los vertebrados: 526 y contando.

    Probablemente, esta increíble diversidad de anfibios en el género Pristimantis se pueda explicar por el desarrollo de esas especies. Ellas no dependen de acumulaciones de agua importantes (por ejemplo, ríos) para su reproducción, ya que su corta metamorfosis entre renacuajo y rana ocurre dentro del huevo y no fuera. Esta embriología tan especial les permite habitar tierras altas en contraste a, por ejemplo, selvas tropicales.

    ¿Cuán importante es la investigación de nuevas especies en la UTPL?

    Investigaciones taxonómicas como la de la rana tiktik son muy importantes a nivel institucional; los museos, universidades o centros de investigación que tienen la premisa de describir una nueva especie, retienen también los especímenes originales de la descripción. Llegado el caso de que quisiera hacerse una revisión o comparación morfológica o genética de una especie, se debe acudir a esos especímenes originales que se encuentran en una sola parte del mundo. Estos especímenes son llamados holotipos (primer espécimen) y paratipos (pequeña población que ilustra la variación de características dentro de la especie).

    Ahora mismo, la UTPL cuenta con el holotipo y los paratipos de la rana tiktik en el Museo de Zoología del Área Biológica. Sin embargo, Paul Székely y sus colegas continúan en la descripción de nuevas especies que han colectado en sus salidas de campo. Por ejemplo, este mismo año un artículo científico está en proceso de publicación; este describe otra nueva especie de rana.

    Avances en técnicas moleculares y en laboratorios de la Universidad hacen el trabajo más factible, o sea, que pueda hacerse en menos tiempo de lo que hubiera tomado años atrás. En los últimos 25 a 30 años, ha habido un avance en la experiencia de la descripción de especies: se han identificado genes particulares que son muy característicos de cada especie. Así, se traduce la información solo de esos genes particulares y no de todo el genoma. Como analogía: ¡si la información genética de una especie podría escribirse en una cadena de 1 kilómetro de largo, el equipo de investigación estaría trabajando tan solo con 2 mm cruciales de esa información! Estas técnicas moleculares permiten comparar especies y construir un árbol filogenético (que ubica a las especies en esquemas jerárquicos) de manera más eficiente.

    En fin, las nuevas especies descubiertas por investigadores la UTPL, como la rana tiktik, se agregan a bases de datos globales y aportan a la descripción de las especies de nuestro planeta.

    Más información:

    Karol Mishelle Gallo
    Dirección de Comunicación UTPL
    Correo: kmgallo23@utpl.edu.ec
    Telf.: (07) 370 1444, ext. 2246
    www.utpl.edu.ec


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